Jerry Lee Lewis, un original du rock ‘n’ roll, est mort à l’âge de 87 ans !

Avec son piano martelé, sa voix passionnée et son style d'interprétation incendiaire, Jerry Lee Lewis était à la hauteur de son surnom.

Jerry Lee Lewis, l’artiste rockabilly à la vie dure, dont le piano boogie-woogie martelé et la voix bluesy d’influence country ont contribué à définir le son du rock ‘n’ roll sur des tubes comme « Whole Lotta Shakin’ Goin’ On » et « Great Balls of Fire », et dont le style d’interprétation incendiaire exprimait l’essence de la rébellion rock, est décédé vendredi à son domicile du comté de DeSoto, dans le Mississippi, au sud de Memphis. Il avait 87 ans.

Son décès a été annoncé par son publiciste, Zach Farnum. Aucune cause n’a été donnée, mais M. Lewis était en mauvaise santé depuis un certain temps.

Jerry Lee Lewis avait 21 ans en novembre 1956 lorsqu’il est entré dans le studio Sun à Memphis et, se présentant comme un chanteur de country qui savait jouer du piano, a demandé une audition.

Son timing était impeccable. Sun Records avait vendu le contrat d’Elvis Presley à RCA Records un an plus tôt et avait grand besoin d’une nouvelle star pour mettre en vedette une liste qui comprenait Carl Perkins, Johnny Cash et Roy Orbison.

Jerry Lee Lewis chanteur

Jerry Lee Lewis a fait l’affaire. Son premier disque, une version améliorée du tube de Ray Price « Crazy Arms », est un succès régional. Avec « Whole Lotta Shakin’ Goin’ On », sorti en avril 1957, il a donné à Sun le succès qu’elle recherchait.

Bien qu’initialement interdit par de nombreuses stations de radio en raison de son caractère trop suggestif, « Whole Lotta Shakin' » atteint un public national après que Jerry Lee Lewis l’ait interprété dans le « Steve Allen Show ». Elle s’est hissée à la troisième place des hit-parades pop et s’est vendue à quelque six millions d’exemplaires dans le monde, ce qui en fait l’un des plus grands succès du début de l’ère du rock ‘n’ roll.

Du jour au lendemain, M. Lewis est entré en concurrence directe avec Presley. Pour Jerry Lee Lewis il n’y avait pas de compétition.

Il y a une différence entre un phénomène et un styliste, a-t-il déclaré en 1981 au magazine Goldmine, spécialisé dans la collection de disques. Je suis un styliste, Elvis était le phénomène, et ne l’oubliez pas.

Jerry Lee Lewis piano

En novembre 1957, Sun sort « Great Balls of Fire », un hymne sexuel survolté écrit par Otis Blackwell, dont les autres chansons comprennent les succès de Presley « All Shook Up » et « Don’t Be Cruel ».

La chanson met encore une fois en vedette le style de piano caractéristique de M. Lewis, avec la main gauche qui bat les touches avec insistance et la main droite qui exécute des glissandos ondulants, tandis qu’il donne une impulsion lascive à des lignes comme « Kiss me, baby – mmmm, feels good ». Le disque atteint la deuxième place du hit-parade pop et se vend à plus de cinq millions d’exemplaires rien qu’aux États-Unis.

Son style d’interprétation brûlant correspondait à son matériel. Jerry Lee Lewis, parfois appelé par son surnom d’enfance le Killer, a découvert que le public aimait qu’il mette de côté son banc de piano et attaque le clavier debout. Possédé par la musique du diable, comme il l’appelait, il se tordait et hurlait, ratissait le clavier avec son pied droit et secouait ses cheveux blonds ondulés jusqu’à ce qu’ils ressemblent à une perruque d’épouvante.

Personne n’avait une approche plus créative de la musique ou une approche plus incendiaire de son interprétation, a déclaré Peter Guralnick, l’auteur de la biographie définitive de Presley en deux volumes, dans une interview pour cette nécrologie. Il avait la capacité de mettre son empreinte sur chaque type de matériel qu’il enregistrait.

Jerry Lee Lewis pianiste

Mais M. Lewis est tombé aussi vite qu’il s’est élevé. En 1958, alors que son troisième tube, « Breathless », atteignait la deuxième place, il s’est embarqué dans ce qui devait être une tournée triomphale en Grande-Bretagne. Les journalistes ont découvert que la jeune fille qui voyageait avec lui, Myra Gale Brown, était sa fiancée de 13 ans – et sa cousine – et que M. Lewis était encore marié à sa deuxième femme lorsqu’il a récité les vœux de son troisième mariage.

Lorsque les journalistes lui ont demandé si 13 ans n’était pas un peu jeune pour se marier, Mme Lewis a répondu : Oh, non, pas du tout. L’âge n’a pas d’importance chez nous. Vous pouvez vous marier à 10 ans si vous trouvez un mari.

Ces révélations ont fait scandale des deux côtés de l’Atlantique. M. Lewis écourte sa tournée et rentre aux États-Unis, où il découvre rapidement que sa carrière de rock star est terminée. Son enregistrement de « High School Confidential », tiré du film du même nom, finit par sortir – Sun craignant de le diffuser après l’éclatement du scandale – et atteint la 21e place. Mais ses disques suivants ont échoué lamentablement.

Sun, que M. Lewis quittera en 1963, est réticent à le promouvoir. De nombreuses stations de radio refusent de diffuser sa musique. Les dates de concert se tarissent. M. Lewis semblait mystifié par cette réaction. J’ai épousé la fille, n’est-ce pas ? dit-il à un journaliste.

Jerry Lee Lewis mort

Une nouvelle voie

Réduit à se produire dans de petits clubs pour quelques centaines de dollars par soir, M. Lewis a trouvé la rédemption dans la musique country. Chez Smash Records, qui l’a signé en 1963, une série d’échecs a conduit les producteurs à lui suggérer de revenir à ses racines et d’enregistrer des chansons purement country.

C’était un choix naturel. Ses deux plus grands succès rock ‘n’ roll avaient atteint les sommets des hit-parades country, et sa voix sonore, dans la veine de Jimmie Rodgers et de Hank Williams, se prêtait aussi bien à des numéros honky-tonk up-tempo qu’à des complaintes pleurnichardes.

Son premier album country, « Another Place, Another Time », a atteint la quatrième place du classement country du Billboard en 1968, et il s’est classé dans le Top 10 des hits country cette année-là avec « What’s Made Milwaukee Famous (Has Made a Loser Out of Me) », « She Still Comes Around (to Love What’s Left of Me) » et « To Make Love Sweeter for You ».

Sa série de succès se poursuit dans les années 1970. Il finira par enregistrer près de deux douzaines de singles country au Top 10, en terminant par 39 and Holding en 1981, et presque autant d’albums country au Top 10. Il a même réussi à se glisser dans les charts pop en 1972 avec un enregistrement de la chanson de Kris Kristofferson « Me and Bobby McGee » et une reprise du tube du Big Bopper « Chantilly Lace ».

Des années de consommation excessive d’alcool et de drogues ont cependant commencé à faire des ravages, et sa vie, pendant la majeure partie des années 1970 et 1980, n’a été qu’un triste catalogue de catastrophes familiales, de crises de santé et de démêlés avec le fisc et la police.

Jerry Lee Lewis décès

Son fils Jerry Lee Jr. est mort dans un accident de voiture en 1973.

En septembre 1976, alors qu’il regardait la télévision chez sa femme, Jerry Lee Lewis a accidentellement tiré sur son bassiste, Norman Owens, dans la poitrine avec une arme de poing 357 Magnum après avoir annoncé : Je vais tirer sur cette bouteille de Coca-Cola là-bas ou je ne m’appelle pas Jerry Lee Lewis. M. Owens a survécu et a intenté un procès.

Deux mois plus tard, M. Lewis a conduit sa Lincoln Continental jusqu’aux portes de Graceland, la demeure de Presley à Memphis, quelques heures seulement après avoir été arrêté et emprisonné pour conduite en état d’ivresse. Un garde a déclaré plus tard à la police que M. Lewis, brandissant un pistolet, avait exigé de voir Presley et refusé de partir.

Des visites répétées dans des hôpitaux et des centres de rééducation ont suivi. Une hémorragie interne due à une déchirure de la paroi de son estomac a failli le tuer en 1981.

Sa quatrième femme, Jaren Pate, s’est noyée dans la piscine d’un ami en 1982. Sa cinquième femme, Shawn Michelle Stephens, est morte après avoir pris une overdose de méthadone en 1983.

En 1985, après que les médecins lui ont retiré la moitié de l’estomac pour corriger un ulcère hémorragique, M. Lewis a commencé à se calmer.

Son mariage avec Kerrie McCarver s’est soldé par un divorce en 2004. Il laisse derrière lui sa femme, Judith Coghlan Lewis ; ses enfants, Jerry Lee Lewis III, Ronnie Lewis, Phoebe Lewis et Lori Lancaster ; sa sœur, Linda Gail Lewis, qui est également chanteuse et pianiste ; et de nombreux petits-enfants.

Le livre de Myra Lewis « Great Balls of Fire : The Uncensored Story of Jerry Lee Lewis », publié en 1982, a inspiré le film de 1989 « Great Balls of Fire », avec Dennis Quaid dans le rôle de M. Lewis. Le film et le livre, ainsi que la biographie de Nick Tosches « Hellfire : The Jerry Lee Lewis Story », également publiée en 1982, ont contribué à un regain d’intérêt pour le chanteur. (« Jerry Lee Lewis : His Own Story », de Rick Bragg, a été publié en 2014).

Ses enregistrements ont été reconditionnés par Rhino Records dans « Jerry Lee Lewis : 18 Original Sun Greatest Hits » et « The Jerry Lewis Anthology : All Killer No Filler », une compilation de 42 de ses succès rock et country. La société allemande Bear Family a réédité pratiquement toutes les notes qu’il a enregistrées pour Sun et Smash dans les coffrets « Classic Jerry Lee Lewis : The Definitive Edition of His Sun Recordings » et « Jerry Lee Lewis : The Locust Years ».

Sûr mais sauvage

Jerry Lee Lewis est né le 29 septembre 1935 à Ferriday, en Louisiane, d’Elmo Lewis, charpentier, et de Mamie (Herron) Lewis. Lorsqu’il était enfant, lui et deux de ses cousins, le futur évangéliste Jimmy Swaggart et le futur chanteur de country Mickey Gilley (décédé cette année), aimaient se faufiler dans une salle de danse locale, Haney’s Big House, pour écouter les meilleurs numéros de blues.

Il a montré des aptitudes pour le piano, et son père a emprunté de l’argent pour lui en acheter un. Plus il s’exerçait, plus sa main gauche devenait sûre et sa main droite sauvage, écrit M. Tosches dans « Hellfire ».

À 14 ans, il est invité à faire partie d’un groupe qui se produit chez un concessionnaire Ford local, qui célèbre l’arrivée des modèles 1950. Il a joué « Drinkin’ Wine Spo-Dee-O-Dee » – l’air, un succès pour Sticks McGhee en 1949, sera un succès pop mineur pour M. Lewis en 1973 – et a remporté près de 15 $ lorsque quelqu’un a passé le chapeau.

Il devient rapidement un habitué des clubs de Natchez, juste de l’autre côté du fleuve Mississippi, et de la station de radio KWKH de Natchez. Sa mère profondément inquiète, une chrétienne pentecôtiste, l’inscrit au Southwestern Bible Institute de Waxahachie, au Texas.

Je n’ai pas eu de diplôme, a-t-il déclaré au New York Times en 2006. J’étais en quelque sorte démissionné. On m’a demandé de partir parce que je jouais ‘My God Is Real’ dans le style boogie-woogie, dans le style rock ‘n’ roll. Je me suis dit que c’était comme ça qu’il fallait le jouer.

Après avoir vendu des machines à coudre au porte-à-porte, Jerry Lee Lewisa tenté sa chance à Nashville, sans succès. Je m’en souviens très bien, a-t-il confié à Colin Escott et Martin Hawkins, les auteurs de Sun Records : The Brief History of the Legendary Record Label (1980). J’ai été refusé par tous les labels de la ville.

Il s’ensuit une vie difficile sur la route. Mon père chargeait ce vieux piano à l’arrière de son camion, on allait quelque part, on le déchargeait, je donnais un concert, on passait le chapeau, il le chargeait à nouveau, et on rentrait à la maison pour voir ce qu’on avait, dit-il.

En désespoir de cause, son père et lui ont vendu 33 douzaines d’œufs et, avec l’argent gagné, se sont dirigés vers les studios de Sun Records. Au départ, il prévoit de chanter de la musique country, mais le producteur Jack Clement l’incite à essayer le rock ‘n’ roll. L’étiquette de son premier single le désigne comme « Jerry Lee Lewis With His Pumping Piano ».

La période Sun est brève mais riche en événements. Après avoir enregistré son premier disque, M. Lewis travaille comme musicien de studio pour le label.

Il était dans le studio le 4 décembre 1956, lorsque Presley est venu lui rendre une visite amicale, s’est assis au piano et a commencé à chanter des chansons rhythm-and-blues et des hymnes avec Johnny Cash, Carl Perkins et M. Lewis lors d’une session informelle qui est devenue plus tard l’album « Million Dollar Quartet ». La session a inspiré une comédie musicale populaire du même nom, par Floyd Mutrux et M. Escott, qui a débuté à Broadway en 2010, a été jouée pendant un an, puis a été jouée Off Broadway pendant une autre année.

Avec le succès de « Whole Lotta Shakin' », le cachet de M. Lewis est passé de 50 à 10 000 dollars en quelques mois. Il est invité à l’émission « American Bandstand » et apparaît dans « Jamboree », un film de rock ‘n’ roll de 1957 qui comprend également des prestations de Frankie Avalon, Fats Domino, M. Perkins et d’autres.

Plus tard dans sa carrière, malgré son succès en tant que chanteur de country, M. Lewis avouait parfois avoir envie de retrouver le rock’n’roll d’antan. Vous savez, si je pouvais en trouver un autre comme ‘Whole Lotta Shakin’, a-t-il déclaré à M. Guralnick lors d’une interview en 1971. Certains disques ont ce petit quelque chose. Mais je n’en trouverai pas d’autres. Tout comme je suis né une fois dans ce monde et je ne renaîtrai pas.

En 2019, il subit un grave accident vasculaire cérébral qui le rend incapable de jouer du piano. Un an plus tard, cependant, il a enregistré un album de chansons gospel à Nashville et, pendant la session, a constaté que sa main droite s’était mise à bouger, lui permettant de marteler les touches. (Cet album n’est toujours pas sorti).

Jerry Lee Lewis décès

Jerry Lee Lewis

Avant cela, il avait enregistré sporadiquement, souvent avec de jeunes artistes désireux de travailler avec l’un des pères fondateurs du rock ‘n’ roll. Sur des albums comme « Last Man Standing » (2006), « Mean Old Man » (2010) et « Rock & Roll Time » (2014), il s’est produit avec des artistes comme Mick Jagger, Keith Richards, Eric Clapton, Willie Nelson, Jimmy Page, Neil Young et Kid Rock.

L’idée que les plus grands noms du rock viennent à lui lui paraissait parfaitement naturelle. Je suis le seul qui reste et qui vaille la peine, a-t-il déclaré à Goldmine en 1981. Tous les autres sont morts ou partis. Seul le Tueur tient bon. »

En 2022 – 36 ans après avoir été l’un des premiers intronisés au Rock & Roll Hall of Fame – M. Lewis a été intronisé au Country Music Hall of Fame. Il était trop malade pour assister à la cérémonie ; M. Kristofferson a accepté son prix à sa place et le lui a remis à son domicile.

Dans une déclaration faite le jour de l’annonce de son intronisation, M. Lewis a déclaré : Recevoir la plus haute distinction de la musique country est une expérience pleine d’humilité. Il a ajouté : Je suis reconnaissant à tous ceux qui ont reconnu que la musique de Jerry Lee Lewis est de la musique country et à notre Dieu tout-puissant pour sa grâce rédemptrice sans fin.